Op wintersportvakantie betekent niet alleen alpine skiën en snowboarden op perfect geprepareerde pistes voorzien van corduroy strepen, poeder rijden in het terrein of je kunsten laten zien in het funpark. Er is meer!

Tijdens het plannen van je vakantie kun je ook eens denken aan een rustige wintersport waarbij winterwandelen en langlaufen centraal staan. En waar kun je dan beter naartoe dan de Belgische Ardennen: dichtbij huis, redelijk sneeuwzeker en bovenal een onnoemlijk aantal verschillende wandelroutes en loipen.

De Belgische Ardennen
Na nog geen drie uur rijden vanuit Utrecht/ca. anderhalf uur vanuit Brussel, kom je aan in de Belgische Ardennen. In tegenstelling tot bijvoorbeeld de Franse Alpen zijn de Ardennen niet heel hoog, maar dat mag de pret niet drukken. Het hoogste punt van België is 694 meter hoog en ligt bij Signal de Botrange, midden in het beschermde natuurgebied de Hoge Venen-Eifel. Hier ligt een trap die je naar een uitzichtspunt brengt van 700 meter hoog! In Botrange vind je een toeristisch informatiepunt waar de nodige informatie kan worden vergaard op het gebied van logeermogelijkheden, wandelroutes en toeristische attracties.

Natuurgebied de Hoge Venen
In het oosten van België, ten zuiden van het Duitse Aken, ligt het natuurpark Hoge Venen-Eifel. Dit prachtige gebied is de geheimtip voor de echte natuurliefhebbers en telt maar liefst 4500 hectare. Het merendeel van het natuurpark bestaat uit hoogveen-afzettingen waarvan een gedeelte nog actief is. Hier ontstaat nog steeds veen! Een groot deel van dit hoogveen (zones C) is ontoegankelijk gebied. Alleen in de B-zones mag gewandeld worden. Het plateau wordt gekenmerkt door talrijke beekjes, die via steile, beboste beekdalen hun weg naar beneden vinden. In de Hoge Venen hoef je geen bergachtige tonelen te verwachten, eerder glooiend landschap dat met sneeuw een sprookjesachtige tafereel vormt. In de zomer wordt er veel gewandeld op de diverse wandelpaden. ’s Winters daarentegen zijn er al heel wat Nederlanders en Vlamingen die de Hoge Venen ontdekt hebben om te winterwandelen en langlaufen.

Alhoewel het gebied lang niet zo sneeuwzeker is als bijvoorbeeld de hoger gelegen Franse Alpen, kun je er van op aan dat in de wintermaanden genoeg sneeuw valt voor wandel- en langlaufplezier. Het natuurgebied is niet voorzien van sneeuwkanonnen zoals we deze kennen in de verschillende skigebieden in Europa, omdat het een beschermd natuurgebied is. Zo worden ook de sneeuwscooters zoveel mogelijk geweerd, dan wel toegekend aan een klein stukje van het gebied, zodat de wandelaars en langlaufers er geen last van hebben en de omgeving rustig blijft. In vergelijking met skigebieden in Europa vind je in de Belgische Ardennen aanzienlijk meer langlaufmogelijkheden. De langgerekte weiden, waar de boeren ’s winters hun afzettingen weghalen om de loipen te optimaliseren, bieden tal van routes voor ieder niveau.

Respecteer de natuur
Langlaufen in de Belgische Ardennen betekent respect hebben voor de natuur. Daarom zijn alle wandelroutes en loipen gemarkeerd om de natuur in zijn waarde te laten. Voor vertrek is het verstandig de routes te raadplegen en er een te kiezen die bij jouw niveau past. Wanneer je materiaal huurt, is het raadzaam om dit uiterlijk bij het invallen van de duisternis weer in te leveren. Wanneer je dit niet doet, bestaat de kans dat je als vermist wordt beschouwd en er een zoekactie wordt opgezet. Daarnaast is het verstandig om als langlaufer op de loipen te blijven en als wandelaar op de wandelroutes. Zo kunnen diegene die sneller willen langlaufen flink doorstappen zonder dat de wandelaars de route sperren of de loipen beschadigen. En voor een dagje afwisseling zijn er twee natuurcentra in de Hoge Venen-Eifel die een bezoekje waard zijn als je meer te weten wilt komen over de flora en fauna van het natuurpark: Natuurcentrum Haus Ternell in Eupen en het Natuurparkcentrum Botrange in Robertville.

Hoe en wanneer kun je het beste gaan?
Uiteraard is de auto het meest gemakkelijke vervoersmiddel naar de Belgische Ardennen. Let wel, in het weekend en bij verse sneeuwval kan het erg druk zijn op de N68 van Eupen naar Malmedy. Gelukkig zijn er meer opties. Zo kun je ook met het openbaar vervoer naar de Hoge Venen komen. Hiervoor pak je de trein naar Maastricht, vervolgens Luik en dan naar Eupen. Vanuit Utrecht is de reisduur maximaal 4 uur; vanuit Brussel doe je er per trein een uur en drie kwartier over. Ter plaatse rijdt een bus met een halte bij Baraque Michel. In het weekend rijden er minder bussen!

Overnachten in Eupen of Malmedy
Eupen en Malmedy bieden veel overnachtingsmogelijkheden. Het zijn relatief rustige, maar zeer mooie stadjes. Op de Hoge Venen is slechts één overnachtingsmogelijkheid in herberg Baraque Michel. Zowel in Eupen als in Malmedy zijn meerdere pittoreske restaurants te vinden. Onderweg daarentegen kom je tijdens het wandelen niets tegen. Zorg er dus voor dat je zelfvoorzienend bent in je eten en drinken en je of de route goed kent, of voldoende proviand meeneemt. Het kan ’s avonds ineens erg snel donker worden, dus is een bijtijdse terugkeer naar het hotel zeker aan te raden.

Meertalig natuurgebied
De Hoge Venen is een meertalig gebied, wat het natuurpark erg divers maakt. Zo wordt in het oostelijke en noordelijke deel, in Eupen, vooral Duits gesproken, terwijl Frans de voertaal is in het zuiden van de Hoge Venen, in Malmedy en Spa. Maar veel uitbaters spreken ook Nederlands.

Après-langlaufski op zijn Belgisch
Na een heerlijke dag wandelen of langlaufen kun je natuurlijk ontspannen in je hotel, maar de gezelligheid is te vinden in de kwalitatieve Belgische après-ski! In tegenstelling tot bier in overvloed zoals in in de Oostenrijkse après-ski, vind je in België juist speciale biertjes en overheerlijke wildgerechten. België kent zo’n 1000 verschillende biersoorten. Ook kun je in deze streek terecht voor een goed stuk ossenhaas, lamsfilet of een Ardennen-forel. Al met al is de après-langlaufski een stukje rustiger dan de feesten die je voornamelijk in Oostenrijk zult aantreffen. In België is het genieten in de rust van de natuur!